Más de 1.000 militares estadounidenses abandonarán Níger en los próximos meses, dijeron el viernes funcionarios de la administración Biden, lo que cambiará la política de seguridad y contraterrorismo de Estados Unidos en la tumultuosa región africana del Sahel.

En la segunda de dos reuniones esta semana en Washington, el subsecretario de Estado Kurt M. Campbell dijo al primer ministro de Níger, Ali Lamine Zeine, que Estados Unidos no estaba de acuerdo con el giro del país hacia Rusia por cuestiones de seguridad y hacia Irán para un posible acuerdo sobre su uranio. reservas y el fracaso del gobierno militar de Níger a la hora de trazar un camino para regresar a la democracia, según un alto funcionario del Departamento de Estado, que habló bajo condición de anonimato para discutir conversaciones diplomáticas.

La decisión no fue una sorpresa particular. Níger dijo el mes pasado que revocaría su acuerdo de cooperación militar con Estados Unidos tras una serie de reuniones muy polémicas en la capital de Níger, Niamey, con una delegación diplomática y militar estadounidense de alto nivel.

Esa medida estaba en consonancia con un patrón reciente de los países de la región del Sahel, una zona árida al sur del Sahara, de romper vínculos con los países occidentales. Cada vez más, se están asociando con Rusia.

Los diplomáticos estadounidenses han intentado en las últimas semanas salvar un acuerdo de cooperación militar renovado con el gobierno militar de Níger, dijeron funcionarios estadounidenses, pero al final no lograron llegar a un acuerdo.

Las conversaciones colapsaron en medio de una creciente ola de resentimiento hacia la presencia estadounidense en Níger. Miles de manifestantes en la capital el sábado pasado pidió la retirada del personal de las fuerzas armadas estadounidenses sólo unos días después de que Rusia entregara su propio equipo militar e instructores al ejército del país.

El rechazo de Níger a los vínculos militares con Estados Unidos se produce tras la retirada de tropas de Francia, la antigua potencia colonial que durante la última década ha liderado esfuerzos antiterroristas extranjeros contra grupos yihadistas en África occidental, pero que últimamente ha sido percibida como un paria en la región. .

Funcionarios estadounidenses dijeron el viernes que las conversaciones con Níger para planificar una “retirada ordenada y responsable” de las fuerzas comenzarían en los próximos días y que el proceso tardaría meses en completarse.

Muchos de los estadounidenses destinados en Níger están destinados en Base aérea estadounidense 201, una instalación de seis años de antigüedad y valorada en 110 millones de dólares en el desierto norte del país. Pero desde el golpe militar que derrocó al presidente Mohamed Bazoum e instaló la junta en julio pasado, las tropas allí han estado inactivas, con la mayoría de sus drones MQ-9 Reaper en tierra, excepto aquellos que realizan misiones de vigilancia para proteger a las tropas estadounidenses.

No está claro qué acceso, si es que alguno, tendrá Estados Unidos a la base en el futuro, y si los asesores rusos y tal vez incluso las fuerzas aéreas rusas entrarán si las relaciones de Níger con el Kremlin se profundizan.

Debido al golpe, Estados Unidos tuvo que suspender las operaciones de seguridad y ayuda al desarrollo a Níger. Bazoum sigue detenido, ocho meses después de su destitución. Sin embargo, Estados Unidos había querido mantener su asociación con el país.

Pero la repentina llegada de 100 instructores rusos y un sistema de defensa aérea a Níger la semana pasada hizo aún más improbables las posibilidades de cooperación a corto plazo. Según el medio estatal ruso Ria Novosti, el personal ruso forma parte del Africa Corps, la nueva estructura paramilitar que pretende sustituir al grupo Wagner, la compañía militar cuyos mercenarios y operaciones se extendieron en África bajo el liderazgo de Yevgeny V. Prigozhin, que murió en un accidente aéreo el año pasado.

Los manifestantes en Niamey el sábado ondearon banderas rusas, así como las de Burkina Faso y Mali, dos países vecinos donde los gobiernos liderados por militares también han pedido asistencia rusa para ayudar a combatir a los insurgentes afiliados al Estado Islámico y Al Qaeda.

Los funcionarios estadounidenses dicen que han intentado durante meses evitar una ruptura formal en las relaciones con la junta de Níger.

La nueva embajadora de Estados Unidos en Níger, Kathleen FitzGibbon, una de las principales especialistas en África de Washington, ha mantenido conversaciones periódicas con la junta desde que asumió oficialmente el cargo a principios de año.

En un viaje a Níger en diciembre, Molly Phee, subsecretaria de Estado para Asuntos Africanos, dijo que Estados Unidos tenía la intención de reanudar la cooperación en materia de seguridad y desarrollo con Níger, incluso cuando pidió una rápida transición a un gobierno civil y la liberación del Sr. .

Pero el Pentágono ha estado planificando las peores contingencias si las conversaciones fracasaran. El Departamento de Defensa ha estado discutiendo el establecimiento de nuevas bases de aviones no tripulados con varios países costeros de África occidental como respaldo a la base en Níger, que no tiene salida al mar. Las conversaciones aún están en las primeras etapas, dijeron funcionarios militares, que hablaron bajo condición de anonimato para discutir asuntos operativos.

Funcionarios diplomáticos y de seguridad actuales y anteriores dijeron que la ubicación estratégicamente significativa de Níger y su voluntad de asociarse con Washington serán difíciles de reemplazar.

J. Peter Pham, ex enviado especial de Estados Unidos al Sahel, dijo en un correo electrónico: “Si bien la gente corriente de Níger soportará la peor parte de las consecuencias de una retirada militar estadounidense y la consiguiente pérdida de atención política y diplomática, Estados Unidos Los Estados y sus aliados también pierden, al menos en el corto plazo, un activo militar estratégico que será muy difícil de reemplazar”.



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